Italiaans maar dan anders: diVerso

Ondernemer Francesco Mandaglio houdt van al het moois dat de authentieke Italiaanse keuken te bieden heeft. En toch gooit hij het in zijn net geopende restaurant in het Belgische Lier over een compleet andere boeg. De naam ‘diVerso’ is Italiaans voor anders. “En dat zijn we zeker!” Samen met chef-kok Itobal Rodriguez steekt Francesco traditionele Italiaanse gerechten in een compleet nieuw jasje.

Fan van de Italiaanse keuken

“De wens om te ondernemen heb ik altijd gehad. Die heb je, of die heb je niet”, is de overtuiging van Francesco. “Na het afronden van de hotelschool in Antwerpen heb ik in diverse restaurants in de omgeving gewerkt. Op mijn dertigste vond ik dat ik genoeg ervaring had en dacht ik: waarom niet?” Over de keuken heeft Francesco geen moment getwijfeld. “Italiaans natuurlijk. Daar liggen mijn roots. Ook al ben ik op mijn tweede verhuisd naar België, ik blijf groot fan van de Italiaanse keuken.”

Italiaans maar dan anders: diVerso

Totaal anders, maar wel Italiaans

In 1998 opende Francesco het traditionele restaurant Fratelli in Deurne dat hij uiteindelijk vijftien jaar met veel liefde heeft gerund. Vanwege een verhuizing verkocht hij in 2012 de zaak en startte hij een soortgelijk restaurant – La Vita e Bella – in het oude treinstation van Boechout, een dorpje net onder Antwerpen. En daar bleef het niet bij. “Ik wilde meer. Totaal iets anders, maar wel Italiaans. Alleen al omdat steeds meer goede Italiaanse zaken in de omgeving Antwerpen hun deuren sluiten.”

Italiaans restaurant diVerso

Om beslagen ten ijs te komen heeft Francesco eerst goed om zich heen gekeken. “Het barst hier in de omgeving van de traditionele brasseries en eetcafés.” Om zich te onderscheiden van de rest, opende Francesco in juli dit jaar slechts een paar kilometer verderop het moderne Italiaanse restaurant diVerso aan de grote markt in Lier. “En onze gerechten zijn zelfs voor Italianen een grote verrassing.”

Een gouden klik

Tijdens een vakantie in het vijfsterrenhotel Iberostar Selection Anthelia in Tenerife vorig jaar, stuitte Francesco op chef-kok Itobal Rodriquez. Itobals kookkunsten vielen bij Francesco zo goed in de smaak dat hij hem erop aansprak. De klik tussen de heren was er direct. Een paar maanden later deed Francesco hem het aanbod om in zijn nieuwe zaak in België te komen koken. Daar hoefde Itobal niet lang over na te denken: “Ik lijk wel een voetballer met zo’n transfer. Een mooie nieuwe auto, een leuk appartement en samen met Francesco deze prachtige zaak groot maken in omgeving Antwerpen.

Traditioneel ontmoet modern

“Itobal zou mijn zoon kunnen zijn. We kunnen heel fijn sparren samen, hij houdt mij up-to-date”, lacht Francesco. “Als je meer dan 35 jaar in de horeca werkt, is het belangrijk dat je je niet blind staart op het verleden. Ik wil innoveren. Itobal is dynamisch en vernieuwend. Ik ben juist klassiek. Samen gieten we traditionele Italiaanse gerechten in een modern jasje.”

“Onze ossobuco is bijvoorbeeld echt een verrassing. Daar staan gasten versteld van. Het is net kunst, zo mooi. Normaal worden het vlees, de saus en de groenten van dit traditionele stoofgerecht los gepresenteerd. Maar wij brengen alle smaken samen. En het merg wikkelen we in verse ravioli. We presenteren het gerecht dus zonder bot. Dat zie je nergens. Wij serveren een wow-ervaring voor gasten die open staan voor iets nieuws uit de Italiaanse keuken.”

Steeds drukker

“Stilletjes aan wordt diVerso steeds drukker”, vertelt Francesco tevreden. “We krijgen goede recensies en bouwen langzaamaan onze vaste gastengroep op.” Dat het even duurt voordat het storm loopt vindt Francesco geen probleem. “Dit is een totaal ander concept dan mijn andere restaurant. De sfeer is intiemer, het interieur is moderner, er wordt op hoog niveau gekookt en het is ook iets duurder. Hier eet je niet elke week.”

Italiaans restaurant diVerso | Traditioneel ontmoet modern

Back to the roots

Dit artikel is onderdeel van de rubriek Back to the roots, waarin we spreken met getalenteerde chefs en ondernemers uit alle windstreken. Zij brengen vernieuwing, verrassing en een heel eigen keukencultuur met zich mee. Ontdek ook hoe chef-kok Humayun aan de hand van smaakherinneringen uit zijn jeugd in India experimenteert in de keuken van Jamuna. En lees hoe Bart van Berkel met zijn Restaurant Petossi een podium creëert voor Nederlandse producten.

Meer verhalen binnen deze rubriek  Bekijk alle verhalen